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Source : Wikimedia Commons. L'Irlande a remporté le Grand Chelem face à l'Angleterre.

Le tournoi des VI Nations 2018 aura été riche en surprises. L’Angleterre s’est effondrée, la France a déçu, l’Écosse a surpris et l’Irlande a réalisé le grand chelem le jour de la Saint-Patrick, remportant tous ses matches. Une nouvelle distinction vient rehausser l’éclat d’un XV du trèfle en pleine forme : c’est la nomination officielle de Jacob Stockdale, l’ailier de l’équipe nationale irlandaise, au prix de « meilleur joueur » de la compétition. Vu le nombre de joueurs qui ont participé aux différentes rencontres, c’est un honneur d’autant plus précieux !

Stockdale, un joueur hors du commun

Il y a quelques années seulement, Jacob Stockdale n’était connu en France que des spécialistes – ou presque. C’est un tout jeune prodige du rugby irlandais, puisqu’il est né le 3 avril 1996. Originaire de Lisburn en Irlande du Nord, il est ressortissant du Royaume-Uni. Il incarne à lui seul l’union de la verte Érin à travers le rugby. En club, il joue naturellement pour l’Ulster, principalement au poste d’ailier. Mais il réalise également d’excellentes performances en jouant centre. Cette relative polyvalence n’est cependant que l’une de ses innombrables qualités… Voici une vidéo attestant du talent de Stockdale en championnat :

Ayant fait ses débuts internationaux en 2015 au sein de l’équipe nationale d’Irlande des moins de 20 ans, son élection de meilleur joueur du tournoi des VI Nations 2018 chez les « grands » paraît tout bonnement incroyable. Chez les jeunes, il avait déjà marqué neuf essais pour huit sélections en 2015-2016, arrivant avec ses coéquipiers en deuxième position de la coupe du monde de cette tranche d’âge. Il arrive chez les internationaux « adultes » en juin 2017, soit il y a moins d’un an. Il vient donc de jouer son premier tournoi des VI Nations chez les seniors… Stupéfiant !

Un tournoi remarquable

Indéniablement, la qualité de jeu et le sérieux de l’équipe d’Irlande l’auront mis en valeur. Mais Jacob Stockdale aura réalisé des performances individuelles remarquables. En effet, il a inscrit deux essais contre l’Italie à l’occasion de la deuxième journée, avant de récidiver face au pays de Galles, lors d’une rencontre déterminante pour l’issue de la compétition. L’Écosse a elle aussi fait les frais de ses galops, encaissant également deux essais signés Stockdale. Cerise sur le gâteau, il marque de nouveau contre l’Angleterre. Avec sept essais, il devient non seulement le meilleur marqueur du tournoi 2018, mais il détient aussi le record en la matière de toute l’histoire du tournoi des VI Nations. Il est donc logique que Stockdale ait recueilli 32 % des suffrages pour le choix du meilleur joueur du tournoi qui vient de s’achever. Une vidéo officielle revient sur un essai de Stockdale face aux Gallois :

On comprendra encore mieux la toute-puissance du XV du trèfle en remarquant que le podium des meilleurs joueurs du tournoi des VI Nations 2018 est entièrement irlandais. En effet, la médaille d’argent (symbolique) revient au numéro 9 de l’équipe, à savoir Conor Murray, avec 18,20 % des voix. Jonathan Sexton, avec un score de 18 %, est donc de très peu troisième. La quatrième place échoit à l’autre ailier titulaire irlandais : Keith Earls (14,50 %). Le top 5 se termine avec Matteo Minozzi (13,20 %), qui a le même âge que Stockdale et joue à l’arrière de l’équipe nationale d’Italie. Le seul autre joueur ayant recueilli des suffrages est Guilhem Guirado (4,10 %) : sa désignation, plutôt que celle de Bastareaud, peut étonner. Ces noms ont cependant été sélectionnés par des journalistes sportifs spécialisés. Nous pouvons leur faire confiance ! Mais peut-être avez-vous un avis différent ?